La NASA alimenta el cohete Artemis para el tercer intento de lanzamiento a la luna

Después de repetidas fugas de combustible, dos huracanes y un par de retrasos en el lanzamiento, los ingenieros reabastecieron de combustible el cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA de $ 4.1 mil millones para un tercer intento de lanzamiento miércoles temprano. los Artemisa 1 lanzamiento daría inicio a un vuelo inaugural largamente esperado para enviar una cápsula Orión sin tripulación para dar la vuelta a la luna.

Usando un procedimiento de abastecimiento de combustible más lento, llamado “más amable, más suave” para minimizar los picos de presión que contribuyeron a fugas anterioresel equipo de lanzamiento comenzó a cargar 730 000 galones de combustible de hidrógeno y oxígeno líquido ultrafrío para la etapa central del SLS a las 3:55 p. m. EST.

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El cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial, listo para despegar desde la plataforma 39B en el Centro Espacial Kennedy.

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Los ingenieros se mostraron optimistas de que los nuevos procedimientos garantizarían una transición sin problemas de lento a “llenado rápido”, el punto durante los intentos anteriores de reabastecimiento de combustible cuando un aumento brusco de la presión provocó fugas en los sellos umbilicales de desconexión rápida en la base de la etapa central del cohete.

“Tenemos más confianza que nunca en nuestros procedimientos de carga y en cómo hacerlo de tal manera que ejerza la menor cantidad de presión sobre los sellos”, dijo Jeremy Parsons, subgerente de Exploration Ground Systems en el Centro Espacial Kennedy. .

Esta vez, los tanques del cohete se llenaron sin incidentes. Pero al final de la cuenta regresiva, una válvula utilizada para reponer hidrógeno en la etapa central desarrolló una fuga intermitente. Se envió un “equipo rojo” de tres hombres a la plataforma para apretar los pernos alrededor de la válvula en un intento por minimizar la fuga y mantener la cuenta regresiva en marcha.

Otro problema que se desarrolló tarde: problemas con la transmisión de datos de un radar de seguimiento de la Fuerza Espacial del Este. Los ingenieros se apresuraron a reemplazar un interruptor de ethernet antes de la apertura de la ventana de lanzamiento de dos horas del cohete SLS, que cierra a las 3:04 am EST. Ambos problemas se resolvieron, pero los gerentes de la misión tuvieron que ordenar un retraso mientras el equipo recuperaba el tiempo perdido.

Se esperaba que los últimos 10 minutos de la cuenta regresiva culminaran con el encendido de cuatro motores principales alimentados con hidrógeno, seguidos segundos más tarde por el encendido de dos propulsores mejorados de combustible sólido heredados del transbordador.


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En ese instante, se enviarán comandos de computadora para detonar cuatro pernos explosivos masivos en la base de cada propulsor, liberando al SLS de 5,7 millones de libras para escalar sobre 8,8 millones de libras de empuje, convirtiendo brevemente la noche en día mientras ruge hacia el cielo en un trayectoria ligeramente nororiental.

Acelerando rápidamente a medida que consume combustible y pierde peso, se esperaba que el SLS se moviera más rápido que el sonido menos de un minuto después del despegue. Un minuto después de eso, se esperaba que los dos propulsores acoplados se quemaran y cayeran, dejando a los cuatro motores alimentando la etapa central para continuar el ascenso al espacio.

Ocho minutos después del despegue, el plan de vuelo requería que la segunda etapa del SLS y la cápsula Orion adjunta se separaran de la etapa central en una órbita elíptica inicial inclinada 34 grados con respecto al ecuador. Mientras tanto, se dejará que el escenario central vuelva a caer a la atmósfera para romperse en un tramo despoblado del Océano Índico.

Se requirieron dos “encendidos” críticos del motor único que alimenta la Etapa Interina de Propulsiones Criogénicas, o ICPS: uno para elevar el punto bajo de la órbita inicial y un segundo para impulsar al Orión fuera del embrague gravitatorio de la Tierra y hacia la luna. La inyección translunar de 18 minutos de duración, o TLI, se esperaba unos 90 minutos después del lanzamiento.

Se esperaba que la cápsula de Orión se separara del ICPS unas dos horas después del lanzamiento, viajando a la luna para un sobrevuelo de 60 millas de altura el lunes, utilizando la gravedad lunar para lanzarla a una órbita distante que la llevará más lejos de la Tierra que cualquier otra. nave espacial calificada para humanos.

La misión Artemis 1 es la primera de una serie de vuelos SLS/Orion destinados a establecer una presencia sostenida en y alrededor de la luna con una estación espacial lunar llamada Gateway y aterrizajes periódicos cerca del polo sur donde los depósitos de hielo pueden ser accesibles en frío, de forma permanente. cráteres sombreados.

Los futuros astronautas pueden “extraer” ese hielo si está presente y accesible, convirtiéndolo en aire, agua e incluso combustible para cohetes para reducir enormemente el costo de la exploración del espacio profundo.

En términos más generales, los astronautas de Artemis llevarán a cabo una exploración e investigación extensas para aprender más sobre el origen y la evolución de la luna y probar el hardware y los procedimientos que serán necesarios antes de enviar astronautas a Marte.

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Las líneas de combustible de oxígeno e hidrógeno ingresan a la etapa central del cohete Space Launch System a través de umbilicales retráctiles que se extienden desde carcasas protectoras conocidas como mástiles de servicio de cola (izquierda). Los sellos con fugas en los accesorios de desconexión rápida donde los umbilicales se unen a la etapa central provocaron múltiples retrasos durante la prueba del cohete. Los ingenieros se mostraron optimistas de que los procedimientos revisados ​​de abastecimiento de combustible evitarán fugas problemáticas durante el abastecimiento de combustible el miércoles.

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El objetivo de la misión Artemis 1 es poner a prueba la nave espacial Orion, probando su energía solar, propulsión, navegación y sistemas de soporte vital antes de regresar a la Tierra el 11 de diciembre y una inmersión de 25,000 mph en la atmósfera que someterá a su escudo térmico protector a unos infernales 5.000 grados.

Probar el escudo térmico y confirmar que puede proteger a los astronautas que regresan del espacio profundo es la prioridad número uno de la misión Artemis 1.

Si todo va bien con Artemis 1, la NASA planea lanzar un segundo cohete SLS a fines de 2024 para impulsar a cuatro astronautas en una trayectoria circular de retorno libre alrededor de la luna antes de aterrizar a la primera mujer y al siguiente hombre en la superficie lunar cerca del polo sur. en la misión Artemisa 3.

Ese vuelo, cuyo lanzamiento está previsto para 2025-26, depende de la preparación de los nuevos trajes espaciales para los caminantes lunares de la NASA y de un módulo de aterrizaje que está construyendo SpaceX que se basa en el diseño del cohete reutilizable Starship de la compañía.

SpaceX está trabajando en el módulo de aterrizaje bajo un contrato de $ 2.9 mil millones con la NASA, pero la compañía ha proporcionado pocos detalles o actualizaciones y aún no se sabe cuándo la NASA y el constructor de cohetes de California estarán realmente listos para la misión de aterrizaje lunar Artemis 3. .

Pero si el vuelo de prueba de Artemis 1 tiene éxito, la NASA puede cumplir con su requisito de un cohete de carga súper pesada para que las misiones iniciales despeguen y lleguen a la luna.

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