El cohete Artemis de la NASA finalmente despega y se dirige hacia la luna: NPR

El cohete de luna nueva de la NASA despega de la plataforma de lanzamiento 39B en el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, el miércoles 16 de noviembre de 2022. Este lanzamiento es la primera prueba de vuelo del programa Artemis.

Juan Raoux/AP


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El cohete de luna nueva de la NASA despega de la plataforma de lanzamiento 39B en el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, el miércoles 16 de noviembre de 2022. Este lanzamiento es la primera prueba de vuelo del programa Artemis.

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El cielo antes del amanecer sobre la costa espacial de Florida se iluminó la madrugada del miércoles cuando el nuevo cohete lunar de 322 pies de altura de la NASA salió rugiendo de su plataforma de lanzamiento con algunos maniquíes, pero ningún astronauta, atados a una cápsula de tripulación.

Esta cápsula blanca con forma de campana, llamada Orión, se ha embarcado ahora en un vuelo de prueba de 25 días que la llevará alrededor de la luna y de regreso. El viaje de aproximadamente 1,2 millones de millas llevará a la NASA un paso más cerca de lograr su objetivo de devolver a los humanos a la superficie lunar.

“Por una vez, podría quedarme sin palabras”, dijo la directora de lanzamiento Charlie Blackwell-Thompson a su equipo en el Centro Espacial Kennedy, después de que enviaron el cohete en su camino. “Te has ganado tu lugar en la historia. Eres parte de una primicia. No ocurre muy a menudo, tal vez una vez en una carrera. Pero todos somos parte de algo increíblemente especial”.

La cápsula de Orión orbitará la luna, acercándose a unas 80 millas de su superficie, y su distancia máxima de la Tierra será de 268,553 millas, superando un récord establecido por la misión Apolo 13 de la NASA en 1970.

Si todo va bien, la cápsula regresará a la Tierra más rápido y más caliente que cualquier otra nave espacial con clasificación humana. Amerizará en el Océano Pacífico el 11 de diciembre, frente a la costa de San Diego, California. Y en solo un par de años, este enorme cohete y la cápsula podrían despegar con personas a bordo.

El dramático y largamente esperado lanzamiento del cohete, envuelto en la oscuridad., marcó un hito importante para la NASA, que espera poner a la primera mujer y la primera persona de color en la superficie lunar para 2025.

La agencia ha llamado a este programa lunar Artemisa, en honor a la hermana gemela de Apolo, y espera recuperar parte de la gloria de sus alunizajes de la era Apolo. La última misión Apolo de la NASA a la luna ocurrió hace casi medio siglo, en diciembre de 1972, cuando el venerable cohete Saturno V salió disparado desde el sitio de lanzamiento de Florida.

La NASA ha estado tratando de lanzar su cohete Artemis durante meses, pero se vio obstaculizada por fallas técnicas y dos huracanes.

Un intento anterior de hacer despegar este cohete, en septiembre, tuvo que detenerse debido a una fuga de hidrógeno. Los administradores de la misión de la NASA nunca descubrieron con certeza la causa raíz.

Esta vez, cuando surgió otra fuga de hidrógeno, un “equipo rojo” de tres trabajadores tuvo que ir a la plataforma de lanzamiento, a la parte inferior del peligroso cohete completamente lleno de combustible. Apretaron algunos pernos en una válvula que aparentemente podría haber estado “visiblemente suelta”, según parte de un intercambio capturado en un micrófono caliente. Otras fallas que acosaron al equipo incluyeron la pérdida de señal en un sitio de radar crítico que se rastreó hasta un conmutador Ethernet defectuoso.

La agencia espacial ha estado trabajando para este lanzamiento durante más de una década, desde que retiró su programa de transbordadores espaciales en 2011.

En ese entonces, el Congreso le dijo a la NASA que construyera un nuevo cohete gigante, uno capaz de aventurarse al espacio profundo, y que usara la tecnología de los viejos transbordadores tanto como fuera posible para ayudar a apoyar la industria espacial de la nación.

Pero este cohete ha tardado más años en construirse de lo esperado, y también ha demostrado ser inesperadamente costoso.

El inspector general de la NASA, Paul Martin, ha dicho que cada uno de sus primeros tres vuelos costará más de $4 mil millones, y eso no incluye miles de millones más en costos de desarrollo.

Su oficina estimado que, hasta el año fiscal 2025, la NASA gastará $ 93 mil millones en el esfuerzo de Artemis, una etiqueta de precio que muchas personas en la comunidad de vuelos espaciales ven como insostenible.

Aún así, independientemente de los sentimientos encontrados en torno a este cohete, lanzarlo con éxito puede ofrecer una señal de que la NASA está progresando para volver a tener la luna como un destino real para la humanidad.

Eso es algo que muchos entusiastas del espacio han anhelado desde que el astronauta Eugene Cernan dio los últimos pasos en su polvorienta superficie y dijo: “nos vamos como vinimos y, si Dios quiere, como regresaremos, con paz y esperanza para toda la humanidad”.

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