Cápsula de la NASA en camino a la luna después del lanzamiento de un nuevo cohete gigante

CABO CAÑAVERAL, Florida, EE.UU. (AP) — Una cápsula espacial se lanzó hacia la luna el miércoles por primera vez en 50 años, luego del estruendoso lanzamiento del cohete más poderoso de la NASA en un ensayo general para vuelos de astronautas.

No había nadie a bordo de este vuelo de debut, solo tres maniquíes de prueba. La cápsula se dirige a una amplia órbita alrededor de la luna y luego regresa a la Tierra con un amerizaje en el Pacífico en unas tres semanas.

Después de años de retrasos y miles de millones en sobrecostos, el Sistema de lanzamiento espacial El cohete rugió hacia el cielo, elevándose desde el Centro Espacial Kennedy con 8,8 millones de libras (4 millones de kilogramos) de empuje y alcanzando las 100 mph (160 kph) en segundos. La cápsula de Orión estaba colocada en la parte superior y, en menos de dos horas de vuelo, salió de la órbita de la Tierra hacia la luna.

“Fue bastante abrumador”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson. “Vamos a salir a explorar los cielos, y este es el siguiente paso”.

El moonshot sigue a casi tres meses de desconcertantes fugas de combustible que mantuvieron al cohete rebotando entre su hangar y la plataforma. Obligado a regresar al interior por Huracán Ian a fines de septiembre, el cohete se mantuvo firme afuera cuando Nicole pasó la semana pasada con ráfagas de más de 80 mph (130 kph). Aunque el viento causó algunos daños, directivos dieron luz verde al lanzamiento.

Se estima que 15.000 personas abarrotaron el sitio de lanzamiento, con miles más bordeando las playas y caminos fuera de las puertas, para presenciar la tan esperada secuela de la NASA. Proyecto Apolocuando 12 astronautas caminaron sobre la luna entre 1969 y 1972. Las multitudes también se reunieron frente a los centros de la NASA en Houston y Huntsville, Alabama, para ver el espectáculo en pantallas gigantes.

El cohete recorrió una enorme estela de llamas hacia el espacio, con una media luna brillando intensamente y los edificios temblando.

El despegue marcó el inicio del programa de exploración lunar Artemis de la NASA, que lleva el nombre de la hermana gemela mitológica de Apolo. La agencia espacial tiene como objetivo enviar cuatro astronautas alrededor de la luna en el próximo vuelo, en 2024, y aterrizar humanos allí en 2025.

“Para la generación Artemisa, esto es para ti”, dijo el director de lanzamiento Charlie Blackwell-Thompson, refiriéndose a todos los nacidos después de Apolo. Más tarde le dijo a su equipo: “Se han ganado su lugar en la historia”.

El SLS de 322 pies (98 metros) es el cohete más poderoso construido por la NASA, con más empuje que el transbordador espacial o el poderoso Saturno V que llevó a los hombres a la luna. Una serie de fugas de combustible de hidrógeno plagaron los intentos de lanzamiento en verano, así como las pruebas de cuenta regresiva. Una nueva fuga estalló en un nuevo lugar durante el reabastecimiento de combustible del martes por la noche, pero un equipo de emergencia apretó la válvula defectuosa en la plataforma. Luego, una estación de radar de la Fuerza Espacial de EE. UU. dejó de funcionar, lo que resultó en otra lucha, esta vez para reemplazar un interruptor de Ethernet.

“El cohete, está vivo. Está crujiendo. Está haciendo ruidos de ventilación. Da bastante miedo”, dijo Trent Annis, uno de los tres hombres que ingresaron a la zona de peligro de explosión para reparar la fuga. “Mi corazón latía con fuerza. Se me iban los nervios”.

Orión debería llegar a la Luna el lunes, a más de 370 000 kilómetros (230 000 millas) de la Tierra. Después de acercarse a 80 millas (130 kilómetros) de la luna, la cápsula entrará en una órbita lejana que se extenderá unas 40.000 millas (64.000 kilómetros) más allá.

El vuelo de prueba de $ 4.1 mil millones durará 25 días, aproximadamente lo mismo que cuando las tripulaciones estarán a bordo. La agencia espacial tiene la intención de llevar la nave espacial a sus límites y descubrir cualquier problema antes de que los astronautas se ajusten. Los maniquíes de prueba, la NASA los llama moonikins, están equipados con sensores para medir cosas como la vibración, la aceleración y la radiación cósmica.

Nelson advirtió que “las cosas saldrán mal” durante esta demostración. Algunos problemas menores surgieron al principio del vuelo, aunque las indicaciones preliminares fueron que los propulsores y los motores funcionaron bien.

“Personalmente, no voy a descansar bien hasta que lleguemos seguros al amerizaje y la recuperación”, dijo el gerente de la misión, Mike Sarafin.

Se suponía que el cohete habría hecho su prueba en seco en 2017. Los organismos de control del gobierno estiman que la NASA habrá gastado $ 93 mil millones en el proyecto para 2025.

En última instancia, la NASA espera establecer una base en la Luna y enviar astronautas a Marte a fines de la década de 2030 o principios de la de 2040.

Aún quedan muchos obstáculos por superar. La cápsula de Orión llevará a los astronautas solo a la órbita lunar, no a la superficie.

La NASA contrató a SpaceX de Elon Musk para desarrollar Starship, la respuesta del siglo XXI al módulo de aterrizaje lunar de Apolo. Starship transportará astronautas de ida y vuelta entre Orión y la superficie lunar, al menos en el primer viaje en 2025. El plan es estacionar Starship y eventualmente los módulos de aterrizaje de otras compañías en órbita alrededor de la luna, listos para usar cada vez que lleguen nuevas tripulaciones de Orión. .

Repitiendo un argumento que se hizo durante la década de 1960, el historiador de la Universidad de Duke, Alex Roland, cuestiona el valor de los vuelos espaciales tripulados y dice que los robots y las naves espaciales a control remoto podrían hacer el trabajo de manera más económica, eficiente y segura.

“En todos estos años, no ha surgido ninguna evidencia que justifique la inversión que hemos hecho en los vuelos espaciales tripulados, salvo el prestigio involucrado en este consumo conspicuo”, dijo.

La NASA está esperando hasta que termine este vuelo de prueba antes de presentar a los astronautas que estarán en el próximo y a los que seguirán los pasos de Neil Armstrong y Buzz Aldrin del Apolo 11.

La mayor parte del cuerpo de la NASA de 42 astronautas activos y 10 aprendices ni siquiera habían nacido cuando los caminantes lunares del Apolo 17, Gene Cernan y Harrison Schmitt, cerraron la era, hace 50 años el próximo mes.

“Nos estamos quitando los trajes espaciales con entusiasmo”, dijo la astronauta Christina Koch antes del lanzamiento.

Después de una misión de casi un año en la Estación Espacial Internacional y una caminata espacial exclusivamente femenina, Koch, de 43 años, está en la lista corta de la NASA para un vuelo lunar. También lo es la astronauta Kayla Barron, de 35 años, quien finalmente pudo presenciar su primer lanzamiento de cohete, sin contar el suyo propio hace un año.

“Me dejó sin aliento y estaba llorando”, dijo Barron. “Qué increíble logro para este equipo”.

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El Departamento de Salud y Ciencias de Associated Press recibe apoyo del Departamento de Educación Científica del Instituto Médico Howard Hughes. El AP es el único responsable de todo el contenido.

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