Joya, Mariano’s podrían unir fuerzas en posible megafusión

Según los informes, Kroger, la cadena de supermercados tradicional más grande del país, está en conversaciones para comprar Albertsons, creando un gigante de supermercados con casi 5,000 tiendas y más de $ 200 mil millones en ingresos anuales.

También es probable que la potencial megafusión de supermercados atraiga el escrutinio regulatorio en mercados como Chicago, donde las cadenas rivales Jewel y Mariano’s podrían terminar en la misma canasta corporativa.

Kroger, con sede en Cincinnati, tiene 2750 supermercados en 35 estados, incluidas más de 40 tiendas Mariano’s en el área de Chicago. Albertsons, con sede en Boise, Idaho, tiene más de 2200 supermercados en 34 estados, incluidas 188 tiendas Jewel en el área de Chicago.

Según los analistas de la industria, queda por ver cuántas de esas tiendas superpuestas podrían necesitar venderse a otros supermercados o cerrarse.

“El lado regulatorio de esto es una pregunta muy real”, dijo Zain Akbari, analista de acciones que cubre la industria de comestibles para Morningstar, con sede en Chicago. “En Chicago, tanto Albertsons como Kroger mantienen una presencia significativa a través de Jewel y Mariano’s. Y esa historia se repite en muchos otros mercados en todo el país”.

Ni Kroger ni Albertsons respondieron a las solicitudes de comentarios el jueves. Bloomberg informó el jueves por la mañana que se podría llegar a un acuerdo esta semana, citando a personas familiarizadas con el asunto.

Kroger y Albertsons se abrieron camino en el competitivo mercado de Chicago principalmente a través de adquisiciones en la última década. Pero los estrechos márgenes y el ascenso de Walmart y Amazon como actores principales, tanto con ubicaciones físicas como con el creciente segmento en línea, podrían estar detrás de la necesidad de fusionarse para Kroger y Albertsons, dijo Akbari.

“La escala es un gran beneficio en el panorama de las tiendas de comestibles, particularmente en los mercados locales”, dijo Akbari. “La industria de comestibles presenta márgenes muy, muy ajustados, y cualquier ahorro que pueda obtener es beneficioso solo porque la industria es tan competitiva en precios como siempre lo ha sido”.

Una posible fusión reuniría a una de las cadenas de supermercados más antiguas de Chicago y su principal retador durante el nuevo milenio.

Fundada en 1899 como Jewel Tea, un servicio de entrega tirado por caballos que vendía té y café, Jewel evolucionó hasta convertirse en la cadena de supermercados más grande de Chicago, con 188 tiendas en la ciudad y los suburbios. En 2013, Jewel se vendió a Cerberus Capital Management como parte de una adquisición de 3300 millones de dólares que también incluía la cadena de supermercados Albertsons, que ahora cotiza en bolsa.

Mariano’s fue lanzado en 2010 por el ex ejecutivo de Dominick, Bob Mariano. La cadena creció rápidamente a raíz de la desaparición en 2013 de Dominick’s, una venerable tienda de comestibles de Chicago, que fue cerrada por su empresa matriz, Safeway. En 2015, el gigante de los supermercados Kroger compró la empresa matriz de Mariano, Roundy’s, con sede en Milwaukee, por 800 millones de dólares.

El año pasado, Mariano inauguró la primera de sus nuevo supermercado fresco reducido tiendas, Dom’s Kitchen & Market, en Lincoln Park, con un segundo programado para abrir en el casco antiguo próximo mes. Mientras tanto, su cadena homónima sigue siendo una parte importante del panorama de supermercados de Chicago bajo Kroger.

Fundada en 1883, Kroger salió del mercado de Chicago en 1970 y vendió sus tiendas a Dominick’s. Pero encontró su camino de regreso con la adquisición en 1998 de Food 4 Less, una cadena de descuento mediana con sede en California. Ahora tiene 104 tiendas en Illinois bajo los carteles de Kroger, Mariano’s y Food 4 Less.

Se proyecta que Kroger genere casi $ 150 mil millones en ingresos este año fiscal y tiene una capitalización de mercado de casi $ 33 mil millones, dijo Akbari. Se proyecta que Albertsons genere $ 76 mil millones en ingresos para 2022 y tiene una capitalización de mercado de casi $ 14 mil millones.

El precio de las acciones de Albertsons subió un 11,5% el jueves por la especulación de la fusión, mientras que Kroger subió un 1%.

Akbari dijo que Kroger está “muy por encima” de otros supermercados tradicionales con análisis, sus ofertas de marca privada y capacidades digitales. Dijo que Albertsons está “un paso atrás” en todos los frentes. Para Kroger, el acuerdo expandiría su huella, capacidades digitales y lo ayudaría a aprovechar los costos.

Los patrocinadores de Albertsons, incluido Cerberus Capital, que sigue siendo el mayor accionista con una participación del 28,5%, han estado comprando en la cadena de supermercados este año y buscando cobrar, dijo Akbari.

Kroger agregaría potencialmente miles de tiendas de abarrotes físicas, pero el enfoque principal de la fusión puede estar en el creciente mercado digital.

La pandemia ha impulsado un cambio importante hacia las compras de comestibles en línea, con un crecimiento de las ventas en los minoristas de todo el país del 55,6 % en 2020 y otro 11,3 % el año pasado, superando los $121 000 millones, según la firma de investigación Insider Intelligence. Se proyecta que las ventas de comestibles en línea crezcan un 15,8 % en 2022 a alrededor de $ 140 mil millones.

Para 2025, se proyecta que las ventas en línea alcancen alrededor de $ 212 mil millones, o casi el 14% del mercado minorista de comestibles de EE. UU. de $ 1.5 billones, según Insider Intelligence.

Walmart ha aprovechado su huella minorista masiva para convertirse en el jugador más importante en las ventas de comestibles en línea con casi un 28 %, seguido de Amazon, que tiene una participación del 21 % a través de sus tiendas Fresh and Whole Foods, según Insider Intelligence.

Kroger tiene alrededor del 10% y Albertsons menos del 4% del mercado de comestibles en línea, pero Blake Droesch, analista que cubre el comercio minorista y el comercio electrónico en Insider Intelligence, dijo que pueden aumentar su participación en línea a través de la fusión.

“Kroger ha estado invirtiendo durante mucho tiempo en digital, mientras que Albertsons ha llegado bastante tarde al juego”, dijo Droesch. “Kroger puede continuar creciendo digitalmente aprovechando las ubicaciones de Albertsons como centros de cumplimiento para impulsar las ventas, mientras que para Albertsons, obtendrán acceso a esta infraestructura de entrega que nunca antes habían tenido”.

Los compradores de Chicago pueden ver otros cambios si se aprueba la fusión.

Es probable que las marcas privadas de Kroger, incluidas Private Selection, Kroger y Simple Truth, que proliferan en Mariano’s, lleguen a los estantes de Jewel después de la fusión, dijo Akbari.

Queda por ver si las tiendas adoptarán un nombre común o continuarán operando bajo banderas separadas. Pero incluso si los reguladores no requieren desinversiones, Akbari espera que haya una reducción del tamaño de la cartera de Chicago, si Jewel y Mariano comparten el mismo propietario.

“Al final del día, aparte de los reguladores, probablemente haya un caso decente para deshacerse de algunas de las tiendas en esta área”, dijo Akbari. “Agregue Jewel a Mariano’s y probablemente sea un poco demasiado denso”.

rchannick@chicagotribune.com

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