Cómo una infección de virus estomacal puede desencadenar la enfermedad de Crohn

Los científicos pueden haber encontrado un culpable de lo que puede desencadenar la enfermedad de Crohn.

En algunas personas, la exposición a la norovirus altamente contagioso podría aumentar el riesgo del trastorno intestinal, que hace que el sistema inmunitario ataque el tracto digestivo, según muestra una investigación publicada el miércoles en Nature.

Los científicos no han encontrado exactamente qué causa la enfermedad autoinmuneaunque se ha relacionado con personas con ciertas mutaciones genéticas. Investigaciones anteriores señalaron una mutación genética que comparten la mayoría de las personas con la enfermedad de Crohn. Sin embargo, casi la mitad de todos los estadounidenses tienen esta mutación, mientras que solo alrededor de medio millón de personas en los EE. UU. han desarrollado la enfermedad de Crohn, lo que sugiere que una variante genética no es la única causa.

Usando un modelo de ratón y tejido del tracto digestivo humano, los investigadores de la Escuela de Medicina Grossman de la NYU descubrieron que una infección común por norovirus puede desempeñar un papel en la enfermedad al bloquear la producción de una proteína llamada inhibidor de la apoptosis cinco, o API5. Esa proteína, que es liberada por ciertos células T — normalmente protege las células intestinales diciéndole al sistema inmunitario que detenga sus ataques una vez que un microbio ha sido derrotado.

El norovirus es un insecto altamente contagioso que causa diarrea y vómitos. Hasta 21 millones de personas en los EE. UU. se enferman de norovirus cada año.Charles D. Humphrey / CDC

“Lo que encontramos es realmente interesante”, dijo el coautor del estudio Ken Cadwell, profesor de microbiología de la familia Recanati en la Escuela de Medicina Grossman de la NYU en Nueva York. “De una manera inesperada, las células T protegen el revestimiento del intestino y los desencadenantes infecciosos interfieren con esa capacidad”.

Las personas con enfermedad de Crohn enfrentan diarrea crónica, dolor abdominal y pérdida de peso. No existe cura para ella y los tratamientos existentes pueden causar efectos secundarios graves. La esperanza es que la proteína API5, o algo parecido, pueda ser la clave para un eventual tratamiento para la enfermedad de Crohn que no debilite el sistema inmunológico, como lo hacen muchas terapias actuales.

Cadwell y sus colegas descubrieron la conexión del norovirus con la enfermedad de Crohn por casualidad cuando estaban estudiando ratones que habían sido modificados para desarrollar la enfermedad intestinal. Muchos de los ratones habían contraído norovirus y “los ratones desarrollaron anomalías intestinales solo en presencia de una infección viral”, explicó Cadwell.

Los investigadores lo notaron porque sin la infección por norovirus, las células T que secretaban API5 continuaron protegiendo el revestimiento del tracto digestivo.

Siguiendo una corazonada, los investigadores trataron a los ratones que habían desarrollado la versión de roedores de la enfermedad de Crohn con la versión humana de la proteína API5. Todos los ratones tratados sobrevivieron, mientras que la mitad de los que no recibieron las inyecciones de proteínas murieron.

A continuación, Cadwell y su equipo exploraron el impacto de la proteína en el tejido de los intestinos de personas con el gen de susceptibilidad de Crohn y también de personas sin el gen. Debido a que los investigadores solo observaban las células del revestimiento del intestino, sin células T alrededor para protegerlas, el tejido era susceptible de desarrollar daños. Cuando los investigadores trataron el tejido con API5, la proteína volvió a ser protectora.

Los investigadores también encontraron que las personas con enfermedad de Crohn tenían menos células T productoras de API5.

“Aunque esto no indica que se deba a un norovirus u otra cosa, nos da más confianza de que algo les sucedió a estos pacientes que es similar a la infección por norovirus en ratones”, dijo Cadwell.

Es posible que el norovirus no sea el único germen que puede desencadenar la enfermedad de Crohn y que la mutación genética particular que estaban analizando los investigadores no sea la única que puede hacer que el revestimiento del intestino sea vulnerable a la enfermedad, dijo Cadwell. Pero parece que API5 puede ofrecer un camino hacia una mejor terapia para los pacientes de Crohn.

El hallazgo es importante, pero se necesita más investigación, dijo el gastroenterólogo Dr. Eugene Yen, profesor asociado de medicina en la Facultad de Medicina Feinberg de la Universidad Northwestern.

“Una cosa es saber qué está causando la enfermedad y otra encontrar la manera de alterar su curso”, dijo Yen, que no participó en el estudio.

Aún así, “la mayor parte de nuestro progreso se ha logrado después de descubrimientos de enfermedades como este”, dijo Yen. “Es emocionante y espero futuras investigaciones sobre este tema”.

El Dr. Serre-Yu Wong, gastroenterólogo e instructor de la división de gastroenterología del Sistema de Salud Mount Sinai estuvo de acuerdo en que la investigación es “notable”.

“Por un lado, muestra un efecto protector directo de estas células T especializadas, de las que no sabíamos mucho, que viven en el intestino”, dijo Wong.

“Creo que este es un gran paso más en la disección de cómo funciona este proceso de enfermedad tan complejo”, dijo Wong, quien no participó en la nueva investigación.

Los tratamientos de Crohn pueden empeorar las infecciones

Esa sería una buena noticia para Heather Schlueter, quien se enteró hace tres años de que su insoportable dolor abdominal se debía a la enfermedad de Crohn. Los médicos le recetaron esteroides, un fármaco de quimioterapia y un medicamento biológico que inhibe el sistema inmunitario.

“Soy uno de los afortunados”, dijo Schlueter. “Esos medicamentos han funcionado notablemente bien para mí. Me pusieron en remisión”.

Pero luego Schlueter desarrolló melanoma y después de la cirugía para extirpar el tumor, contrajo una infección bacteriana potencialmente mortal, que atribuye a los medicamentos inmunosupresores que estaba tomando para controlar su enfermedad de Crohn.

Después de mucha investigación, la residente de Scottsdale, Arizona, de 53 años, decidió dejar los medicamentos y tratar de mantener su enfermedad en remisión a través de la dieta, la meditación y el ejercicio. Schlueter ha estado bien durante 10 meses, pero su médico le advirtió que la enfermedad podría volver aún más fuerte, por lo que la idea de un nuevo tipo de medicamento que no suprima el sistema inmunológico tiene un gran atractivo.

“Me ofrece esperanza”, dijo Schlueter. “No ha habido nada nuevo o esperanzador en el horizonte. Si pudiera haber algo nuevo que fuera menos tóxico, sería muy emocionante para mí como paciente”.

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